Proceso

¿Qué se hace con el oro extraído de la mina Barrick Pueblo Viejo?

En Cotuí, Barrick realiza una operación a cielo abierto, ya que los materiales que se extraen se encuentran a poca profundidad de la superficie.

Por María Luisa López


SANTO DOMINGO, República Dominicana.- La empresa Barrick Gold inició las operaciones de la mina ubicada en la provincia Sánchez Ramírez en el año 2012, pero ¿Conoces cómo se extrae y qué se hace con el oro?

La compañía ha explicado a Acento que el Doré, nombre comercial con el que se conoce a una aleación del oro y la plata convertida en barra, es extraído en Pueblo Viejo para su exportación.

Una vez refinado, el oro es un conductor eléctrico utilizado en computadoras, circuitos, electrodomésticos, teléfonos celulares, y otros elementos.

En el primer trimestre de 2021, las exportaciones de la mina de Pueblo Viejo ascendieron a alrededor de US$400 millones. Y pagó al Gobierno dominicano unos RD$13,000 millones (US$228 millones) por concepto de impuestos directos y regalías.

Estos montos incluyen impuestos sobre la renta, intereses de utilidad neta y regalías sobre las ventas de oro y plata correspondientes al primer trimestre de 2021, así como la liquidación final del año fiscal 2020.

La empresa destaca que también pagó alrededor de RD$500 millones (US$9 millones) en impuestos indirectos (retención sobre salarios, intereses y proveedores).

¿Cómo se extrae el producto?

En Cotuí, Barrick realiza una operación a cielo abierto, ya que los materiales que se extraen se encuentran a poca profundidad de la superficie.

La primera etapa para la elaboración del Doré consiste en el minado, que no es más que la extracción del material que después es transportado al área en el que se reduce el tamaño de las rocas, en procesos separados.

Para esto, primero el material minado es triturado, luego esas rocas son llevadas a la pila de acopio a través de correas transportadoras hasta el área de molino. En esos molinos, las rocas se convierten en arena gruesa; se agrega agua del proceso para ayudar a que la arena salga de la trituradora.

Ese material húmedo, al que llaman pulpa gruesa, es luego filtrado en una especie de colador. El proceso de trituración se lleva a cabo hasta que el material alcance un tamaño aproximado de 80 micrones, que es similar al grosor de una hebra de cabello humana. De ahí se saca un lodo o pulpa fina, como también es llamado, desde donde se envía a un “espesador”, se observa en un video publicado por la Barrick.

Luego, el material se coloca en un tanque en el que se eleva la temperatura con vapor hasta alcanzar los 90 hasta 106 grados centígrados. Las autoclaves actúan como ollas de presión, donde a la pulpa se le agrega oxígeno para producir una reacción química que elimina el azufre, que cubre el oro y la plata.

A consideración de la compañía, las autoclaves son el corazón de la operación, pues sin ellas se tardaría años lograr la oxidación del material minado para liberar el oro de los sulfuros. Se retiran las sales y ácido que contiene el material.

Para finalmente convertir el material en Doré, se recupera el oro y la plata en un circuito cerrado:

En un primer tanque, al material se le agrega una solución líquida con baja concentración de cianuro de sodio, se agita y se le inyecta aire para la suspensión del carbón activado que se agrega a los tanques.

Después, las partículas de oro y plata que llegan de forma sólida al circuito se disuelven, en reacción al cianuro y el oxígeno. El carbón activado absorbe el oro y la plata en solución, tomando la mayor cantidad posible, quedando preñado con el mismo.

Finalmente, el carbón con oro y plata pasa por un proceso de desorción para retirar el oro y la plata.

“La solución en que se recupera el oro y la plata pasa por unas celdas donde se realiza un proceso químico que utiliza electricidad (electrodeposición). Allí el oro y la plata quedan como una pasta densa que se introduce al área de refinería para ser calentados hasta que los metales quedan en estado líquido”.

Después, el oro se funde a mil 64 grados Celsius, se colocan en los moldes, se deja enfriar de cinco a diez minutos para que solidifique y llegue a una temperatura de 600 grados, para luego pasarlo al desmolde.

Se sumerge en agua para terminar de enfriarlo, se limpia, se estampa para la identificación, se pesa oficialmente y se empaca para exportación.

La Barrick destaca que en este proceso debe estar presente un equipo de la Dirección General de Aduanas.



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